22 may. 2014

Pachycephalosauria, el género del mes

Queridos lectores, este mes, hay un género que nos ha impresionado a todos gracias a su "grueso" cráneo. Pachycephalosauria (nombre referente al más conocido de este grupo) es un infraorden en el que se encuentran los dinosaurios ornitisquios de cabeza gruesa. Para los que lean una entrada de este tipo (tipo "género del mes") por primera vez -y para los que no que recuerden-, que utilizo la palabra género para agrupar todos los distintos grupos en los que se clasifican los dinosaurios, así como infraórdenes, tribus, familias, superfamilias, etc... Continuen leyendo para más información sobre este infraorden lleno de dinosaurios con cráneos fascinantes.
Pachycephalosauria fue un infraorden de dinosaurios ornitisquios (con cadera de ave) marginocéfalos que vivieron hace entre 145 y 65 millones de años, es decir, durante todo el periodo Cretácico, en lo que actualmente se considera Asia y Norteamérica. Estos dinosaurios caminaban de forma bípeda, es decir, a dos patas. Comían plantas (eran herbívoros) y se alimentaban de plantas que no estarían a mas de un metro de alto -según un estudio que se realizó en 2013. Los paquicefalosaurios (nombrados a partir del mas conocido de sus integrantes, el pachycephalosaurus -que significa "reptil con cabeza gruesa"-) se caracterizaban por tener una cabeza gruesa, como indica su nombre. Simplemente, tenían una bóveda craneal con forma de domo (aunque en algunos es aplanada -la bóveda- o con forma de cuña) de varios centímetros de grosor. Esta bóveda estaba rodeada (en todos los ejemplares) de varios nódulos, espinas y protuberancias.

Muchos piensan que estos dinosaurios, los paquicefalosaurios, utilizaban este domo para embestir a otros integrantes de la manada. Sin embargo, esta teoría no está bastante probada, por lo que si continúan leyendo podrán leer acerca de datos sobre las posibles embestidas de estos animales.

La teoría de que estos dinosaurios pudieran realizar embestidas unos contra otros por el derecho de ser el líder de la manada u otras causas diferentes fue propuesta por Edwin Harris Colbert en 1955. Esta teoría fue popularizada en una película de ciencia ficción llamada "A gun for a dinosaur". Desde entonces, muchos paleontólogos han estado de acuerdo con esta idea. Piensan que los paquicefalosaurios se embestían entre sí como hacen los actuales carneros y bueyes: cabeza contra cabeza. La evidencia anatómica de este comportamiento incluía las articulaciones vertebrales que proveían de rigidez a la columna vertebral, además de la forma de la espalda, que sugería una fuerte musculatura del cuello. Se había sugerido también que los paquicefalosaurios podían alinear la cabeza, el cuello y el cuerpo completamente completamente horizontal para poder transmitir las fuerzas del choque durante la lucha. Sin embargo, esta teoría es errónea, ya que ningún dinosaurio conocido podría haber girado su cuerpo a dicha posición. En lugar de ello, las vértebras cervicales y las dorsales anteriores muestran que se orientaba generalmente en una curva que describía una "S" o una "U". Asimismo, la forma redondeada del cráneo podría haber minimizado el área de contacto durante la colisión de las cabezas, resultando en golpes de refilón. Otras posibilidades incluyen la embestida a los flancos del animal, defensa contra los depredadores o ambas. La anchura del cuerpo de los paquicefalosaurios (que podría proteger los órganos internos vitales durante las
batallas) y los cuernos escamosos de Stygimoloch (los cuales pudieron haber sido usados para ampliar el daño a la hora de dar el golpe) le dieron crédito a la hipótesis de las embestidas a los flancos. Un estudio realizado en 2004 argumentó en contra de la hipótesis del ariete. El estudio realizado por Goodwin y Horner  afirmó que la estructura de hueso esponjoso no podría soportar  los golpes de los combates. Posteriores análisis biomecánicos de 2011 concluyeron por su parte que los domos podrían resistir las tensiones del combate. En 2010 afirmaron que los patrones de crecimiento realiados por Goodwin y Horner en 2004 no son inconsistentes con la lucha a cabezazos. Nuevos descubrimientos publicados en la revista Journal Plos One de julio 16 de 2013 añadieron evidencia a la idea de las embestidas en las especies de paquicefalosaurios: de los 100 cráneos de paquicefalosaurios que se han estudiado, el 20% mostraban signos de heridas, probablemente hechas al combatir. Las patologías incluyen agujeros en donde el hueso se infectó debido a las heridas originadas en la piel. Estos hallazgos adicionales implican que los paquicefalosáuridos pueden haber usado sus cabezas tanto para el despliegue como para la defensa (al igual que en muchos animales modernos. Estas son solo algunas de las pruebas que se han hecho para averiguar el tema descrito y solo hay que mirar las conclusiones para descubrir que en realidad no se sabe para nada lo que los paquicefalosaurios pudieron haber hecho en sus combates.

Anteriormente, aproximadamente al final del anterior párrafo, hemos dicho que "...agujeros en donde el hueso se infectó debido a las heridas originadas en la piel...". Esto quiere decir que podrían haber estado cubiertas por piel o por algo parecido. El caso es que si hubieran estado cubiertas de piel, podrían haber lucido vistosos colores (al igual que los volantes de los ceratópsidos y las crestas de los hadrosáuridos) para llamar la atención de la hembra. Me gustaría que dijeran algo en los comentarios referente a esto: al posible domo recubierto de piel.



La mayoría de los restos de paquicefalosaurios han sido hallados incompletos, consistiendo normalmente en el hueso frontoparietal que forma el distintivo domo. Esto hace que su clasificación sea muy difícil, ya que la clasificación de los géneros y especies dentro de este infraorden depende casi exclusivamente de sus características craneales. En consecuencia, se hubieron clasificado múltiples dinosaurios no pertenecientes a esta familia. Majungatholus fue considerado paquicefalosaurio; actualmente es considerado como un terópodo abelisáurido. Yaverlandia es otro ejemplo de un dinosaurio clasificado erróneamente como paquicefaloaurio; ahora se sabe que fue un celurosaurio.
 
Pachycephalosauria (nombrado en 1974 por Maryanska Osmólka) es un infraorden que contiene la familia Pachycephalosauridae, que a su vez contiene una tribu (cuyo nombre es Pachycephalosaurini y contiene al Dracorex, Pachycephalosaurio y Stygimoloch) contiene 14 especies: Acrotholus, Alaskacephale, Amtocephale, Colepiocephale, Goyocephale, Gravitholus, Hansuessia, Homalocephale, Prenocephale, Sphaerotholus, Stegoceras, Texacephale, Tylocephale y Wannanosaurus.